Blenko: colorida historia de un gigante del vidrio

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El creciente interés en lo moderno, particularmente en todo lo referente a las décadas de los 50  y los 60 en EE.UU, ha desatado un interés particular por la producción de vidrio soplado de este período de Blenko Glass Company.  

Blenko Glass Company es uno de los pocos fabricantes de vidrio soplado que quedan en EE.UU. La empresa fue establecida por un inmigrante inglés llamado William J. Blenko en 1921, en el pequeño pueblo de Milton, West Virginia. Al principio la compañía fabricaba láminas de vidrio teñido para ventanas. La empresa, no obstante, llegó a conocerse por su producción de vajillas y artículos de vidrio para el hogar, llegando a producir cientos de diseños originales y atractivos, en una amplísima gama de vívidos colores. 

El creciente interés en lo moderno, particularmente en todo lo referente a las décadas de los 50  y los 60 en EE.UU, ha desatado un interés particular por la producción de vidrio soplado de este período de Blenko Glass Company. 

Al finalizar la segunda guerra mundial, después que la gente podía nuevamente ocuparse del placer estético, Blenko tomó quizás la decisión más importante de su historia, cuando William Blenko, hijo del fundador, ahora al frente de la empresa, contrató al  primer director de diseño a tiempo completo que tuvo la empresa. Winslow Anderson, ceramista graduado de Alfred University en 1946 en Nueva York, se encargó de todos los diseños de las líneas de artículos de vidrio soplado hasta el 1953. Como ceramista, Winslow Anderson no tenía experiencia alguna en el diseño de piezas de vidrio soplado. Sin embargo, bajo su dirección y con la confianza que William Blenko tenía en él, los diseños para los catálogos de Blenko Glass adquirieron cualidades más experimentales, esculturales y artísticas. Sus diseños marcaron la pauta para los diseñadores siguientes. Anderson recibió varios premios de diseño “Good Design”, del Museo de Arte Moderno, en la ciudad de Nueva York.

Con la partida de Winslow Anderson, Blenko contrató a su segundo director de diseño. Wayne Husted, recién graduado como ceramista, también de Alfred University, fue el sucesor de Anderson. Al igual que éste, Husted carecía de experiencia para el diseño de piezas de vidrio soplado. Husted fue director de diseño de Blenko Glass desde abril de 1952 hasta enero de 1963. Con la llegada de Husted, los diseños de las piezas de vidrio soplado se tornaron aún más extraordinarios, radicales, esculturales, artísticos y menos funcionales.  A Husted se le conoce principalmente por sus enormes botellas y jarrones de tamaños esculturales. Sus monumentales y pesadas obras de arte en vidrio, muchas de las cuales Husted mismo denominaba como “arquitectónicas”, llegan a alcanzar hasta un metro de altura, y constituyen, tanto para historiadores como para coleccionistas, sus obras distintivas. 

Las fantásticas y esculturales creaciones de vidrio soplado de intenso colorido, diseñadas por Husted durante toda una década, se han convertido en iconos modernistas y en símbolos de una era en EE.UU. Wayne. Husted, quizás como ningún otro director de diseño en la historia de la compañía, le aseguró a Blenko un sitio en la historia del vidrio. Sus diseños figuran entre los más codiciados por los coleccionistas, junto con los de Joel Philip Myers, quien le sucedió como director de diseño. Después de su partida de Blenko, Husted diseñó obras de vidrio para Viking y Anchor Hocking, además de diseñar productos de metal, goma y plástico. 

En 1963 Joel Philip Myers tomó las riendas del diseño, hasta 1971. Myers, al igual que sus predecesores, se graduó de Alfred University y además estudió en Parsons School of Design, también en Nueva York.  No obstante, a diferencia de ellos, aprendió el arte de soplar vidrio. De modo que no sólo diseñaba, sino que además participaba en la creación física de sus obras. Myers fue uno de los pioneros del movimiento llamado Studio Glass en la década del 60. Durante su estadía en Blenko, Myers siguió hasta cierto punto los pasos de Husted y diseñó numerosas piezas esculturales de enormes proporciones. Sin embargo, a diferencia de los dos diseñadores anteriores, él fue un innovador en otros aspectos, como en la utilización de espirales de vidrio aplicados, el diseño de botellas con tapas de vidrio macizo y transparente, con diseños y colores interiores y botellas altas y muy delgadas, para mencionar sólo algunos ejemplos. Myers es uno de los diseñadores-artistas de vidrio soplado más prolíficos de todas las épocas, además de ser hoy por hoy uno de los artistas más reconocidos y figurar entre los que más exposiciones han tenido de su obra en todo el mundo. 

Después de la partida de Myers, Blenko continuó con la exitosa tradición, iniciada con Winslow Anderson, de contratar directores de diseño.  Muchos de los singulares diseños de Blenko forman parte de las colecciones permanentes de diversos museos en los EE.UU., como el Museo de Huntington, en West Virginia y el Corning Glass Museum. Durante los últimos ocho años se han publicado varios libros sobre Blenko Glass Company y se han televisado dos documentales acerca de la historia de la compañía y de los tres primeros directores de diseño de la época de oro de la empresa. Numerosas revistas y periódicos en EE.UU. han publicado artículos (incluso uno escrito por el autor de este artículo, publicado en la revista Casa & Estilo, y una entrevista al autor en El Nuevo Herald, sobre el arte del vidrio soplado y su colección) sobre la producción de vidrio soplado de Blenko de sus tres décadas más importantes. Durante la última década el número de coleccionistas ha aumento considerablemente. Blenko Glass Company, sin duda, se está asegurando el sitio que tan merecido tiene en la historia del arte moderno.    

Guido F. Castellanos  

Se prohíbe la publicación total o parcial sin permiso escrito del autor     

Blenko Glass Company

Blenko Museum

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